从航天飞机到龙飞船:SpaceX接管了美国宇航局的冒险

北京时报"11月18日表示,今年5月至8月,美国太空探索技术公司(SpaceX)成功地完成了第一次载人飞船龙舟飞行任务,将宇航员送入太空并安全返回地球。从发射到轨道,到飞船顺利抵达国际空间站,一切都进行得非常顺利,直到太空舱打开降落伞,并在佛罗里达海岸附近飞溅,对大气产生了巨大影响。商业载人飞行也迎来了美国太空飞行的新时代。


然而,当技术人员后来在近距离检查龙船时,他们看到了一些他们不想看到的东西。在返回途中,保护太空舱不通过大气层的隔热板遭到了比SpaceX团队预期的更严重的侵蚀。


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美国宇航局(NASA)的工程师妮可·乔丹(Nicole Jordan)听到这个消息后浑身发抖。她在NASA的同事们也有同样的感受。"他们脖子后部的毛发都站起来了,"妮可·乔丹说。"每个人都明白这个问题的潜在严重性。


2003年哥伦比亚号航天飞机返回大气层后解体时,尼科尔·乔丹是美国宇航局的实习生,造成机组人员死亡。目前,她是SpaceX宇航员飞行支持计划的任务经理,在休斯顿的任务控制中心工作。她所需要的材料之一是哥伦比亚坠机后准备的事故报告。与她一起工作的一些工程师也经历了这场灾难,而另一些工程师则经历了1986年挑战者号航天飞机的爆炸。对于许多NASA工程师来说,这些灾难就像许多成功的任务一样,决定了他们的工作。每一次载人发射都是危险的,每次发射都会危及生命。美国准备再次定期进行载人发射,但没有人会想当然地认为安全飞行是理所当然的。


今天,埃隆·马斯克(ElonMusk)的SpaceX正在做航天飞机过去的工作。11月16日北京时间08:27,SpaceX的龙飞船再次从位于佛罗里达州卡纳维拉尔角的肯尼迪航天中心发射,搭载了三名NASA宇航员和一名来自日本宇宙航空研究开发机构(JAXA)的宇航员。


作为一家私人公司,今天的SpaceX公司对宇航员的安全负有前所未有的责任。随着未来载人飞行的正常化,借鉴航天飞机时代的经验教训,避免重复同样的错误,已成为SpaceX最重要的任务之一。SpaceX的员工已经收到了几次关于两次航天飞机事故后果的简报,其中包括14名宇航员的死亡,以及阿波罗计划期间的另一次发射事故。阿波罗计划造成3名宇航员死亡。他们已经从NASA的老员工那里学到了组织所犯的错误,以及如何避免这些错误。尼科尔·乔丹说,当新工程师加入这个项目时,他们将被安排参观肯尼迪航天中心的一个房间,这个房间对公众关闭,展示的是航天飞机的残骸。这将提醒他们工作的危险。


SpaceX说,在龙飞船的第一次载人任务中,宇航员没有降落在危险中。没有什么好担心的。"然而,SpaceX决定为未来的任务重新设计一些绝缘材料。SpaceX还调整了太空舱的降落伞,因为当降落伞坠落时,降落伞离水面的距离比工程师预期的要近。此外,无人驾驶任务期间猎鹰9号火箭助推器在起飞前出现的问题促使公司更换了两台发动机。


像美国宇航局的工程师一样,SpaceX的员工也很清楚自己对宇航员的责任。当SpaceX的人类空间项目高级主管本吉德(BenjiReed)来到卡纳维拉尔角时,他参观了肯尼迪航天中心(Kennedy Space Center)的七棵橡树--每棵树都代表着一名死于挑战者号的宇航员。挑战者号爆炸时,本吉德还在六年级。对他来说,纪念橡树让他意识到了这项工作的重要性。

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